自閉症的迷思

賴秀芸博士

相信很多人都聽說過自閉症一詞,但是對於自閉症仍是一知半解。究竟自閉症患者是不是一定「自我封閉」?是不是只有兒童會患上?它與亞氏保加症(Asperger syndrome)有什麼關係?。

雖然每個人的成長速度有所不同,但幼兒成長的里程碑大致相若,例如何時學會說話、走路等。這些成長的里程碑其實與大腦發展息息相關。當幼兒在成長過程中,有某些大腦功能發展遲緩或出現障礙,便有可能患上發展障礙(Neurodevelopmental disorder)。

自閉症(Autism Spectrum Disorders)是一種發展障礙,患者在社交溝通、語言及行為上有不同程度的困難。自閉症的徵狀通常在三歲前出現,並會持續至成年階段。由於語言及社交溝通困難可能導致喜歡獨處,因而衍生出其病名自閉症。根據美國精神醫學會最新修定的精神障礙診斷和統計手冊(DSM-V), 自閉症是光譜系 (Spectrum)障礙,患者有不同程度上的困難。其中以兩大主要領域的困難程度以區分其嚴重性:(一)社交溝通及(二)重複/固執的行為和狹隘的興趣。

社交溝通方面,患者在非言語溝通(Non-verbal communications),如社交上的目光交流、面部表情、身體姿勢及手勢等在運用上或理解上出現困難。患者有機會出現語言發展遲緩,亦可能缺乏社交及情感的互動能力或與他人分享快樂的自發性。行為方面,患者出現有限、重複、一成不變的行為或興趣。患者亦可能非常固執,不能接受或適應轉變。

事實上自閉症嚴重程度和徵狀繁多,往往需要專家進行不同的行為觀察才可以判斷。每個患者的表現都是非常獨特,亦存在很大的個人差異。大多數智力正常的自閉症兒童,都有不少的社交意欲,願意與人交往,並不偏愛獨處。所以,自閉症兒童並不是一定是喜歡獨處,不是一定「自我封閉」;但當中亦有些是較被動或缺乏社交回應。很多時他們以與一般人不同的角度看事物,而且在分辨或表達情感上缺乏一般人的社交技巧,因而引致溝通困難。在自閉症光譜上,有些智力及語言發展正常的自閉症兒童,如亞氏保加症(Asperger syndrome)患者屬於高能力(High functioning)的自閉症,其中更有具特别天賦的例子。但同時間,亦有自閉症兒童出現嚴重語言及智力障礙的問題。

自閉症的成因到現時為止並未有定論,當中可能涉及腦部發展異常及遺傳因素。在香港,根據社會福利署於2002年數據,每1,000 名年齡介乎2 至5 歲的兒童當中,便有2.3 人患有自閉症。現時醫學界中尚未有確認的根治方法,亦由於每個患者的表現都是非常獨特,故此行為治療和學習方案都需按個別情況而選擇。目前幫助自閉症患者的主要方向為及早識別和評估,以協助他們學習和適應;社會大眾亦須要增加認識,使有發展障礙的兒童及家庭能得到社會上各方面的支持。

相關及支援組織知訊可參考醫管局網頁:http://www.dhcas.gov.hk/tc_chi/health_pro/develop_dis.html
賴秀芸博士—香港大學李嘉誠醫學院生物醫學學院助理教授,進行有關情感與學習的基礎神經科學研究。



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